昭和54年(1979年) 神保町で宇宙船を見つけた

世界有数の書店街と言われる東京・神田神保町。筆者がその存在を知り足を踏み入れたのは昭和54年、中学1年の秋ごろだっただろうか。当時鉄道少年だった筆者は『鉄道ファン』『鉄道ジャーナル』といった雑誌を買ってはボロボロになるまで読み潰す日々だった。そして最新刊では飽きたらず、近所の古本屋に行って数年前発売のバックナンバーまであさり、知識の蓄積に努めていた。しかし、たかだか浦和のローカル古書店に置いてある点数などしれている。ちょうどその頃発売された『鉄道ファン』の創刊200号に掲載されていたバックナンバーの表紙一覧を目にしてしまった筆者は、いくつか気になる号をチェックしつつ、どこかで手に入れることができないか、いや揃えるのは無理としても一度目にしておくくらいはしておきたいと考えていた。そんな折、同じ部活の友人から、古本店が何軒も軒を連ねる夢の様な街が存在することを知り、彼とともに早速赴いた。思えばそれまで、万世橋に当時あった交通博物館や秋葉原以外、神田という街を全く知らなかった。

国鉄水道橋駅から降りて南へ歩いてしばらく、その街は突然我が眼前に現れた。噂はほんとうだった。いや、想像を超えていた。大通りにそってズラリと並んだ書店の数に圧倒された気持ちは今も忘れられない。こんなに本屋さんがたくさんあってどうするんだろう?とも。だが、町のしくみはすぐに理解できた。それぞれの店は医学書や美術書、法律関係らしい難しそうな本、更に我々の夢の世界というべきマンガ専門店に至るまで、専門分野ごとに器用に別れ、それぞれの店に見合った客が出入りしている。浦和にある自宅の近所には須原屋という大きな総合書店があって、コーナーやフロアごとに分野がわかれていたが、この街は町ごと総合書店を形成し、店単位で専門コーナーを作り上げていたのだ。こうして改めて書き記してみると子どもじみた発見というしかないのかもしれないが、例えば海外からやって来る観光客がこの街を今訪れたとするなら、おそらく36年前の筆者と同じ感じ方を持つのではないだろうか。

IMG_0646 そんな神保町に通い慣れた昭和56年、新たな顔が出現した。三省堂本店である。それまで日本一と言われた東京八重洲ブックセンターをも凌ぐ、国内最大の書店は“本の街・神保町”のランドマーク兼コンシェルジェのような存在として現在まで君臨している。巨大総合書店=神保町をバランスよく凝縮した三省堂は、筆者のような神保町通いを始めて間もない初心者には好都合だったし、店の一角を占めるレストランや喫茶店は書籍文化の成熟ぶりを示していた。

だが、神保町を語る上で、もう一つの主役を省いてはお話にならない。そう、書泉だ。三省堂が神保町における東の横綱なら、そこから西へ数100メートル離れた書泉グランデは文字通り西の横綱だ。しかも三省堂とすずらん通りを挟んだ向かいには書泉ブックマートが太刀持ちのごとく鎮座する。しかも両横綱の中身は極めて対照的だ。東の横綱がバランスを重視した王道的総合書店を標榜しているのに対し、西の横綱の売りは数寄者への特化にある。もちろん書泉にもひと通りの一般書は置かれているが、鉄道や車、マンガやゲーム、更にオカルト、宗教関係などマニアがつきやすい分野における網羅性が半端ではない。雑誌のバックナンバーも古書店を凌ぐほど充実しており、神保町通い上級者の拠り所の役目を担っている。特に、別館にあたる書泉ブックマートには、後にオタクと呼ばれるようになる漫画やアニメ、アイドル関係の書籍を漁るマニアが当時からたむろしており、筆者を神保町マニアの道へと誘ってくれた元凶的存在だった。

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そんな書泉グループの太刀持ち、ブックマートにもついに断髪式を迎える日が近づいてきた。9月30日をもって閉店することが発表されたのだ。通販やコンビニの広がりにより激震下にある書店業界にあって、さしもの書泉もその影響を免れることはできなかったということなのだろうか。思えば80年代、神保町には地上げの嵐がすずらん通りを中心に吹き荒れ、小さな個性的な本屋さんが次々と駐車場へと変貌するきつい時代を経験した。それでも書泉ブックマートは中身を巧みに変えながらもサブカルの発信地としてこの街を支えてきた。その老兵がついにシャッターを下ろす日が来たのだ。一抹の寂しさはもちろんあるが、ここは感謝の気持で見送りたくもある。

サブカル、ヲタクの聖地といえば秋葉原というのが今の世間の常識なのだろうが、その発祥は間違いなく秋葉原より少し西にそれた神保町にあったはずだと筆者は信じてやまない。そしてその始まりは、書泉ブックマートに山と積まれていた特撮ファン御用達雑誌『宇宙船』にあったのだと確信するのである。

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